Michel Leiris

Michel Leiris, né le 20 avril 1901 à Paris et mort le 30 septembre 1990, à Saint-Hilaire dans l'Essonne, est un écrivain, ethnologue et critique d'art français, mais également Satrape du Collège de'Pataphysique.



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Écrivain français du XXe siècle - Poète français - Anthropologue français - Ethnologue africaniste - Auteur de roman érotique - Ancien élève du lycée Janson-de-Sailly - Pataphysicien - Surréalisme - Collège de sociologie - Courant philosophique - Naissance en 1901 - Naissance à Paris - Décès en 1990

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  • L'Age d'Homme (1939), le livre le plus célèbre de Michel Leiris, est un exemple du genre. Il contient l'ensemble des manies du Leiris autobiographe.... (source : authologies.free)
  • Il devient ensuite ethnologue au sein du Musée de l'Homme jusqu'en 1971, et , ... Michel Leiris est aussi l'auteur d'essais sur André Masson, Picasso, ... (source : evene)
  • Mais Michel Leiris est aussi un homme engagé. Il vit la décolonisation en militant activement à l'extrême gauche (il est un des premiers signataires du ... (source : editions-fayard)

Michel Leiris, né le 20 avril 1901 à Paris et mort le 30 septembre 1990, à Saint-Hilaire dans l'Essonne, est un écrivain, ethnologue et critique d'art français, mais également Satrape du Collège de'Pataphysique.

Biographie

Michel Leiris est né au sein d'une famille bourgeoise cultivée habitant au 41 rue d'Auteuil dans le seizième arrondissement.

Sa famille le pousse contre son gré à faire des études de chimie tandis qu'il est attiré par l'art et l'écriture. Il fréquente les milieux artistiques après 1918, surtout les surréalistes jusqu'en 1929. Il se lie d'amitié avec Max Jacob, André Masson, Picasso, etc. Son œuvre a marqué les recherches ethnographiques et ethnologiques.

En 1935, dans L'Âge d'homme, voici comme il se décrit :

«Je viens d'avoir trente-quatre ans, la moitié de la vie. Au physique, je suis de taille moyenne, plutôt petit. J'ai des cheveux châtains coupés court afin d'éviter qu'ils ondulent, par crainte aussi que ne se développe une calvitie menaçante. Tout autant que je puisse en juger, les traits caractéristiques de ma physionomie sont : une nuque particulièrement droite, tombant verticalement comme une muraille ou une falaise, marque classique (si on en croit les astrologues) des personnes nées sous le signe du Taureau ; un front développé, plutôt bossué, aux veines temporales exagérément noueuses et saillantes. (... ) Mes yeux sont bruns, avec le bord des paupières généralement enflammé ; mon teint est coloré ; j'ai honte d'une fâcheuse tendance aux rougeurs ainsi qu'à la peau luisante (... ).»

— Je viens d'avoir trente-quatre ans, §1 in Michel Leiris, L'Âge d'homme, Gallimard, 1939.

Sa famille

Son grand-père paternel, Jacques Eugène Leiris (1819-1893), employé de commerce, a pris part aux journées de juin 1848.

Sa mère, Marie-Madeleine née Caubet (1865-1956), catholique fervente, a fréquenté la Sorbonne, parlait fréquemment l'anglais mais n'exerça aucune fonction rémunérée.

Eugène Leiris (1855-1921), son père, travaille dès l'âge de quatorze ans. Il est agent de change d'Eugène Roussel (1833-1894) puis de son successeur Jacques Sargenton, caissier des titres de ce dernier, puis son fondé de pouvoirs. Établi à son compte, il est alors l'homme d'affaires de Raymond Roussel (fils d'Eugène Roussel et écrivain à qui Leiris voue une immense admiration). Eugène Leiris décède, le 16 novembre 1921, des suites d'une opération de la prostate. Max Jacob, retiré, fin juin 1921, au couvent des bénédictins de Saint-Benoît-sur-Loire, adresse, le 18 novembre 1921, ses condoléances à Michel Leiris qui vient de perdre son père. C'est la première des lettres qu'il lui adresse (deux par mois) au cours des deux années qui suivent. Les soixante-six lettres, dont cinquante-deux de novembre 1921 à décembre 1923, conservées par Leiris ont été publiées.

Eugène et Marie Leiris qui ont perdu une fille, Madeleine, élèvent quatre enfants : trois fils, Jacques, Pierre (dont les deux fils, François et Henri, décèdent au combat en novembre 1944), Michel et leur nièce Juliette, marraine de Michel. Elle est , pour lui, une sœur aînée, une seconde mère mais également, grâce à son excellente mémoire, celle qui lui sert à vérifier l'exactitude de ses souvenirs d'enfance. Juliette épouse, le 2 juin 1910, Gustave Jannet (1883-1935). Le couple vient habiter Paris, près de chez les Leiris, Michel peut ainsi continuer à voir sa sœur l'ensemble des jours.

Il épouse en 1926 Louise Godon surnommée Zette, fille «naturelle» de Lucie Godon qui a trois sœurs plus jeunes. Michel Leiris devient ainsi le beau-fils de Daniel-Henry Kahnweiler, le puissant marchand de tableaux (s'occupant de Picasso surtout), ami de Max Jacob, Georges Braque. Chez les Kahnweiler, on rencontre régulièrement André Masson et ses amis, le critique d'art Maurice Raynal (1884-1954), Élie Lascaux et son épouse Berthe (sœur de Lucie Godon), Suzanne Roger et son mari André Beaudin, le sculpteur Jacques Lipchitz, le musicien Erik Satie, le dramaturge Armand Salacrou et sa femme Lucienne, des écrivains et poètes Antonin Artaud, Charles-Albert Cingria (1883-1954), André Malraux et sa femme Clara.

Études

Les parents de Michel Leiris s'installent, en 1904, au 8 rue Michel-Ange dans un quartier d'Auteuil. De 1906 à 1909, Michel fréquente, jusqu'à la classe de neuvième incluse, l'école privée mixte de la rue Michel-Ange.

Au mois d'octobre 1909, il entre au cours Kayser-Charavay, avenue Montespan, pour une année scolaire. En octobre 1910, il est en classe de septième, et l'année suivante en sixième, au cours Daguesseau, dirigée par l'abbé Llobet, rue Boileau.

Puis, en octobre 1912, il intègre le lycée Janson-de-Sailly pour y suivre les cours de cinquième. En juillet 1914, Michel termine sa quatrième avec le deuxième prix de français et le premier prix de récitation. En juillet 1916, il obtient, à la fin de sa classe de seconde, les premiers prix de composition française et d'exercices latins, mais, pour raison disciplinaire, il doit quitter le lycée Janson-de-Sailly. Sa famille le protège des nouvelles concernant la Première Guerre mondiale.

Au mois d'octobre 1916, il entre à l'école Vidal de la rue de Passy, pour y suivre la classe de première. Michel obtient en juillet 1917, la première partie du baccalauréat latin-langues, avec l'indulgence du jury. Il retourne, en octobre 1917, au cours Kayser-Charavay, pour suivre sa classe de philosophie. Il échoue, en juillet 1918, à la seconde partie du baccalauréat. L'été 1918, les Leiris s'installent au 2 rue Mignet dans le seizième arrondissement de Paris. Michel suit des cours de philosophie dans une école privée, l'«école Descartes». Il repasse, le 28 octobre 1918, la seconde partie du baccalauréat (philosophie) qu'il obtient «tant quoique mal» selon ses dires.

L'âge d'homme ?

Dès 1919, Michel Leiris fait quelques tentatives pour avoir un travail stable. Après deux tentatives comme employé de commerce aux magasins Peter Robinson et chez le commissionnaire Max Rosambert, Leiris abandonne particulièrement rapidement.

Durant l'automne 1920, il prépare l'examen d'entrée à l'Institut de chimie. Le 15 décembre 1921, Michel Leiris débute un service militaire, au fort d'Aubervilliers, puis à l'Institut Pasteur, où il termine ses deux ans de conscription.

Il habite toujours chez sa mère (rue Mignet), et prépare, uniquement pour la forme, un certificat de chimie. Le 15 décembre 1923, libéré du service militaire, il met fin à ses études de chimie. Il dira lui-même : J'obéis à ma vocation - et renonçant aux vagues études que j'avais poursuivies jusqu'alors - je quittai le laboratoire où j'avais fini mon service [... ], décidé à consacrer toute mon activité à la littérature.

Au mois d'octobre 1926, Michel Leiris est représentant en librairie, métier qui l'ennuie, mais lui laisse le temps d'écrire. Il adhère au syndicat CGT des V. R. P. (voyageurs représentants placiers).

Il entre à Documents, revue fondée en 1929, par Georges Bataille, Georges Henri Rivière, Carl Einstein et financée par le marchand d'art Georges Wildenstein, le 3 juin 1929, comme secrétaire de rédaction, succédant à un poète, Georges Limbour, et précédant un ethnologue, Marcel Griaule (1898-1956), à son retour d'Éthiopie. Une rencontre décisive pour sa carrière d'ethnographe. À vingt-huit ans, c'est son premier emploi stable, où il reste salarié jusqu'à sa retraite, en 1971.

De 1929 à 1935, il suit une psychanalyse sous la conduite d'Adrien Borel. Il ressent le besoin, pour la parachever, ou en constater l'échec, d'écrire une autobiographie : L'Âge d'Homme. Cette première œuvre est ensuite prolongée par les quatre tomes de La Règle du Jeu, rédigés de 1948 à 1976.

Avec l'appui de Georges Henri Rivière, sous-directeur du Musée d'ethnographie du Trocadéro depuis 1929, Leiris est officiellement recruté, en janvier 1931, par Marcel Griaule comme homme de lettres et étudiant en ethnologie faisant fonction de secrétaire archiviste de la Mission ethnographique la «Mission Dakar-Djibouti». Michel Leiris tient le journal de bord de cette mission, publié sous le titre de L'Afrique fantôme, dont la tonalité est de plus en plus personnelle et intime.

La mission comprend, en 1931, six personnes : Marcel Griaule (chef de la mission), Marcel Larget, un naturaliste, chargé de l'intendance et second de la mission, Leiris, Éric Lutten (enquêtes sur les technologies et prises de vue cinématographiques), Jean Mouchet (études linguistiques) et Jean Moufle (enquêtes ethnographiques). Plus tard, André Schæffner (musicologue), Abel Faivre (géographe et naturaliste), Deborah Lifchitz (1907-1943), linguiste, et Gaston-Louis Roux, recruté sur la recommandation de Leiris comme «peintre officiel de la Mission» chargé d'étudier et collecter des peintures éthiopiennes anciennes et d'en exécuter des copies. À ces personnes, il est essentiel d'ajouter Abba Jérôme Gabra Mussié.

De retour à Paris, il a du mal à se réadapter à la vie parisienne. Il habite, avec sa femme, toujours chez sa mère, rue Wilhem.

Il se met à étudier l'ethnologie en suivant les cours de Marcel Mauss à l'Institut d'ethnologie, puis prend la responsabilité du Département d'Afrique noire du Musée d'ethnographie du Trocadéro (ancêtre du Musée de l'Homme).

Il fait un trait, comme Paul Nizan (dans Aden Arabie), sur le voyage comme mode d'évasion, en signant L'Afrique fantôme : monumental journal de voyage dans lequel il détourne les techniques d'enquête et de retranscription ethnographiques pour les appliquer à la description du quotidien et des conditions de travail de l'équipe de chercheurs. La publication de ce texte dans la revue Le Minotaure provoque la rupture avec Marcel Griaule qui craint que la révélation des méthodes brutales utilisées pour la collecte de certains objets sacrés ne porte atteinte à la réputation des ethnographes[1].

Il se donne comme mission d'obtenir les diplômes qui légitimeront ses activités. Son mémoire sur la langue secrète des Dogons présenté à l'École pratique des hautes études (EPHE) est ajourné par Louis Massignon (1883-1962) qui lui reproche de procéder par «explosions successives de pensée» et non par enchaînements discursifs.

Il le présente en juin 1938. Entre temps, en janvier 1935, il commence à suivre les cours sur les religions primitives de Maurice Leenhardt à l'EPHE et , à partir du mois de novembre, une licence de lettres à la Sorbonne.

En 1936, il obtient son certificat d'histoire des religions (option religions primitives), mention bien, et le 21 novembre de la même année un certificat de sociologie. En juin 1937, il décroche son certificat d'ethnologie (options linguistique et Afrique Noire), mention bien, et le 21 d'octobre le diplôme d'amharique de l'École nationale des langues orientales vivantes, mention bien.

Au printemps de l'année 1938, désormais licencié ès lettres, Leiris est appelé directeur de service au Laboratoire d'ethnologie du Muséum national d'histoire naturelle.

Quelques résistances...

Au mois d'août 1940, le linguiste Boris Vildé (1908-1942), l'anthropologue Anatole Lewitsky (1901-1942) et la bibliothécaire Yvonne Oddon (1902-1982) créent le «secteur Vildé » du réseau de résistance dit Groupe du musée de l'Homme.

Leiris entretient des rapports cordiaux avec le groupe, sans en faire partie, surtout pour préserver la sécurité et les intérêts de Kahnweiler et de la galerie Simon (de Zette), mais Michel Leiris et son épouse abritent, sans aucune réserve, Deborah Lifchitz, juive d'origine polonaise, dans leur appartement de la rue Eugène-Poubelle. Cette collaboratrice de la mission Dakar - Djibouti, meurt à Auschwitz après son arrestation par la police française, le 21 février 1942. Leiris dédie à sa mémoire «La Langue secrète des Dogons de Sanga » à sa publication.

Durant la fin de la guerre, il organisera aussi dans son salon le 19 mars 1944 la lecture de la première pièce de théâtre de Picasso, Le Désir attrapé par la queue, comprenant une importante partie de l'intelligensia parisienne (Sartre, De Beauvoir, Lacan, Reverdy... ) sous la direction d'Albert Camus[2].

Après la guerre, on continue

En octobre 1942, Leiris rencontre Sartre au Havre. Les deux écrivains se sont jusque là mutuellement lus et appréciés, Leiris ayant été subjugué par La Nausée et L'âge d'homme ayant fait forte impression sur Sartre.

Cette rencontre sera décisive pour la pensée et l'écriture de Leiris, au point qu'il réalisera une seconde préface à L'âge d'homme marquée par la thématique sartrienne de la «littérature engagée». Après la Libération, il devient membre de l'équipe fondatrice de la revue Les Temps modernes dirigée par Sartre. Il participe aussi, avec Alioune Diop, Aimé Césaire, dont il devient l'ami, et Georges Balandier, à la fondation de la revue Présence africaine en 1945.

Il est appelé Satrape du Collège de'Pataphysique en 1957. Il a rédigé aussi des nouvelles et de nombreux poèmes.

Parallèlement, il embrasse la profession d'ethnologue et en 1943 il est chargé de recherche CNRS au Musée de l'Homme. Il exerce une grande influence sur une nouvelle génération d'ethnologues comme Georges Condominas.

D'un tempérament mélancolique et angoissé, atteignant une profonde dépression, il tente en 1957 de se suicider, et reste 4 jours dans le coma.

À soixante ans

En 1960, Michel Leiris participe à la fondation ainsi qu'à la direction des Cahiers d'études africaines publiés par l'École pratique des hautes études (VIe section).

En juillet de la même année, prenant position contre le colonialisme, il est surtout un des premiers signataires du Manifeste des 121 - Déclaration sur le droit à l'insoumission dans la guerre d'Algérie, et aussi membre du Mouvement de la paix publiée en septembre dans différents périodiques, qui furent saisis, vingt-neuf des signataires, dont Leiris, furent inculpés de provocation à l'insoumission ainsi qu'à la désertion.

Le 25 octobre 1960, année de l'accession à l'indépendance des colonies françaises d'Afrique noire et de Madagascar, une commission paritaire du CNRS se réunit en conseil de discipline pour examiner le cas des chercheurs signataires du «Manifeste des 121». Tentant de se défendre, Leiris affirme que sa vocation d'ethnologue le pousse à défendre les peuples qu'il étudie et dont il est «l'avocat désigné, celui qui plus que quiconque doit s'attacher à faire admettre leurs droits, sans excepter le droit de lutter à leur tour pour se former en nation». Le 7 décembre, un blâme lui est infligé.

En janvier 1961, quelques mois après la sanction concernant la signature du «Manifeste des 121», il est promu maître de recherche au CNRS

Jean Rouch conseille à Leiris en 1967 de postuler au grade de directeur de recherche au CNRS (ce qui lui prolonge de trois ans sa carrière). Il est appelé directeur de recherche en janvier 1968.

Il préside avec Simone de Beauvoir, l'association des amis du journal maoïste La Cause du peuple. Il s'associe au mouvement de mai 1968.

Avec Robert Jaulin et Jean Malaurie, il assure durant l'année 1969 la critique des théories d'ethnologie dans le cadre de l'enseignement «critique» et «polémique» donné à la Sorbonne, parallèlement aux cours officiels d'ethnologie.

Il laisse, en plus de son œuvre autobiographique, d'importantes études de critique esthétique et d'ethnologie. Il a surtout travaillé sur la croyance en la possession - zar - dans le nord de l'Éthiopie, l'analysant dans une perspective proche du thème sartrien de la mauvaise foi existentielle et des travaux d'Alfred Métraux sur le culte vaudou.

En matière de critique d'art, l'un des observateurs les plus aigus, Leiris s'est essentiellement intéressé à la peinture moderne figurative. Il a consacré des articles et des essais aux grands peintres "réalistes" du 20e siècle : Pablo Picasso, Wifredo Lam, André Masson, Alberto Giacometti ou Francis Bacon (dont on considère généralement qu'il était le «découvreur»), avec qui il partagera une amitié dès 1966.

En 1980, Leiris refuse le Grand prix national des lettres.

Dernières années

Son bureau au Musée de l'Homme lui est supprimé, au mois d'août 1984, une mesure rapportée fin septembre par l'assemblée des professeurs du Muséum national d'histoire naturelle, après les protestations et pétitions du personnel du musée. Au mois de janvier de l'année suivante Leiris fait don, au Musée de l'Homme, de ses archives relatives à l'ethnologie ainsi qu'à sa carrière d'ethnographe, archives actuellement conservées (et numérisées) par la bibliothèque du Laboratoire d'anthropologie du Collège de France

Le 7 janvier 1988, un verrou est posé sur la porte de son bureau. Son bureau est cadenassé pour lui en empêcher l'accès et ses notes sont confisquées en 1987. Il n'y revient plus.

Avec Jean Jamin, Leiris fonde en 1986 au musée de l'Homme la revue d'anthropologie Gradhiva, actuellement publiée par le Musée du quai Branly, mais aussi la collection “Les cahiers de Gradhiva” publiée aux éditions Jean-Michel Place.

Hospitalisé à l'Hôpital américain de Neuilly (du 7 au 20 novembre 1989) suite à une crise cardiaque, il décède le dimanche 30 septembre 1990, à 9 h 15 du matin, dans sa maison de Saint-Hilaire (Essonne). Incinéré au crématorium du Père-Lachaise, ses cendres furent positionnées dans le caveau où reposent Lucie (1882-1945) et son mari Daniel-Henry Kahnweiler (1884-1979), Jeanne Godon et Zette (Louise Alexandrine) Leiris (née Godon le 22 janvier 1902 à Paris).

Leiris a légué ses biens à Amnesty International, à la Fondation des Droits de l'Homme, au Mouvement contre le racisme. Sa bibliothèque et ses manuscrits littéraires sont déposés à la Bibliothèque Jacques Doucet, alors que les manuscrits de son œuvre et ses archives ethnographiques son déposées au Laboratoire d'anthropologie sociale. Jean Jamin en est l'exécuteur testamentaire.

Une revue internationale consacrée exclusivement à Michel Leiris a été fondée en 2006. Éditée par les Éditions Les Cahiers, les Cahiers Leiris consacrent chacune de leurs livraisons à la publication d'articles critiques et de documents inédits.

Publications

Anecdotes

Max Jacob prévient Leiris en février 1923 qu'il avait utilisé ses lettres pour le caractère d'un personnage d'un roman en cours (paru en mars 1924) «L'Homme de chair et l'homme reflet», où on peut lire : «Maxime [Lelong] croyait de son devoir d'être ingénieur-chimiste [... ]. Il se détestait, se regardait aux glaces pour se détester davantage, rageait contre ses vêtements pauvres [... ]. Il souffrait de tout sans se l'avouer ou en le criant trop pour qu'on le prît au sérieux».

Notes et références

  1. Voir surtout l'épisode relaté à la date du 6 septembre 1932. Cité dans Benoît de L'Estoile, Le goût des autres. De l'Exposition coloniale aux arts premiers, Flammarion, Paris, 2007, p. 142.
  2. Picasso par Roland Penrose (1958), collection Champs chez Flammarion nº607 p. 394-398.

Voir aussi

Bibliographie

Liens externes

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